Lo que sabemos sobre la nueva variante del coronavirus que sacude los mercados

La aparición de una nueva variante del Covid-19 siembra el caos en los mercados bursátiles por su posible resistencia a las vacunas

Una nueva variante del coronavirus que causa la enfermedad del Covid-19 se ha identificado en Sudáfrica, y las autoridades del país han mostrado su preocupación sobre esta nueva cepa, denominada B.1.1.529.

El temor a que esta nueva variante vuelva a provocar brotes en todo el planeta y sobrecargar los sistemas sanitarios, escapando de la protección de las vacunas y complicando los esfuerzos por reabrir las economías y las fronteras, ha desencadenado el viernes una ola de aversión al riesgo en los mercados mundiales.

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Los índices bursátiles europeos y los futuros del petróleo cayeron, mientras que los bonos subieron. Y además, los gobiernos de todo el mundo han comenzado a emitir prohibiciones de viaje a los viajeros procedentes de Sudáfrica y de los países cercanos.

Esto es lo que sabemos hasta ahora:

¿Qué tiene de diferente esta variante? 

Los científicos afirman que la variante B.1.1.529 tiene un elevado número de mutaciones en su proteína pico, que desempeña un papel clave en la entrada del virus en las células del organismo.

Esta proteína también es el objetivo de las vacunas, por lo que los investigadores todavía están tratando de determinar si es más transmisible o más letal que las cepas anteriores.

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¿De dónde viene?

De momento solo hay especulaciones. Un científico del Instituto de Genética de la UCL, en Londres, afirmó que la cepa probablemente evolucionó durante una infección crónica de una persona inmunodeprimida, posiblemente en un paciente con VIH/sida no tratado.

En Sudáfrica hay 8,2 millones de personas infectadas por el VIH, el mayor número del mundo. La variante beta, una mutación identificada el año pasado en Sudáfrica, también parece proceder de una persona infectada por el VIH

¿Cuánto se ha extendido?

Hasta el jueves se habían detectado casi 100 casos en Sudáfrica, donde se ha convertido en la cepa dominante entre las nuevas infecciones.

Los primeros resultados de las pruebas de PCR mostraron que el 90 por ciento de los 1.100 nuevos casos notificados el miércoles en la provincia sudafricana que incluye Johannesburgo estaban causados por la nueva variante, según Tulio de Oliveira, profesor de bioinformática que dirige instituciones de secuenciación genética en dos universidades sudafricanas.

En la nación vecina, Botsuana, las autoridades registraron el lunes cuatro casos en personas totalmente vacunadas.

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En Hong Kong, mientras tanto, se descubrió que un viajero procedente de Sudáfrica tenía la variante, y se identificó otro caso en una persona puesta en cuarentena en una habitación del mismo hotel que el viajero en cuestión.

Israel también ha identificado un caso en un hombre que viajó recientemente a Malawi.

¿Cómo han respondido los mercados?

La noticia de la nueva variante agitó los mercados financieros el viernes, y las acciones, los rendimientos de los bonos del Tesoro y el petróleo se hundieron, siendo los valores relacionados con los viajes los que más cayeron.

El yen, considerado habitualmente como un activo de refugio, subió un 0,6 por ciento frente al dólar, mientras que el rand sudafricano cayó a su nivel más bajo en un año.

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La renta variable estadounidense, cuya cotización se reanudará tras las vacaciones de Acción de Gracias, abrirá a la baja, con los contratos de diciembre del índice S&P 500 cayendo un 1,7 por ciento, la mayor caída desde septiembre.

Las acciones europeas registraron la mayor caída desde julio, y el índice Eurostoxx 50 bajó un 3 por ciento. Los bonos del Tesoro subieron de forma generalizada, lo que hizo que los rendimientos bajaran, con el tipo a cinco años cediendo 13 puntos básicos.

Los futuros del petróleo en Nueva York cayeron hasta un 6,4 por ciento y cotizaron por debajo de los 74 dólares por barril. El cobre, el níquel y el aluminio cayeron al menos un 2 por ciento en las operaciones de Londres.

¿Cómo están respondiendo otros países?

Reino Unido prohibió temporalmente los vuelos procedentes de seis países africanos, y otras naciones siguieron rápidamente su ejemplo.

Singapur ha restringido la entrada de personas que hayan estado en Sudáfrica y países cercanos en los últimos 14 días, mientras que la Unión Europea propuso detener los viajes aéreos desde el sur de África.

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Australia aseguró que no descartaría endurecer las normas fronterizas para los viajeros procedentes del sur de África si la situación se agrava, mientras que India intensificó el control de los viajeros que llegan de Sudáfrica, Botsuana y Hong Kong.

¿Hasta qué punto es preocupante esta variante?

Es demasiado pronto para decirlo. La Organización Mundial de la Salud indicó que hay menos de 100 secuencias genómicas completas de la nueva cepa disponibles, lo que podría aumentar el tiempo necesario para estudiar cómo se compara con las cepas anteriores y su impacto en las terapias y vacunas de Covid.

Los virus mutan todo el tiempo, y los cambios a veces hacen que el virus sea más débil o que sea más hábil para evadir los anticuerpos e infectar a los humanos.

¿Qué debemos tener en cuenta a continuación?

La OMS ha convocado una reunión el viernes para debatir sobre la variante B.1.1.529 y decidir si se designa oficialmente como variante de interés o preocupante.

Si lo hace, recibirá un nombre de letra griega según el esquema de denominación de la OMS, probablemente la letra "nu".

A medida que los investigadores continúen estudiando los datos relativos a la variante B.1.1.529, se obtendrán más detalles sobre su grado de virulencia y letalidad.

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