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Nobel para los qu韒icos que domaron la evoluci髇

Judith de Jorge

Desde que las primeras semillas de la vida surgieron hace unos 3.700 millones de a駉s, diferentes organismos se han extendido hasta los lugares m醩 insospechados de la Tierra, llegando a aguas termales, la profundidad de los oc閍nos y los desiertos m醩 醨idos, todo porque la evoluci髇 ha resuelto una serie de problemas qu韒icos. Las herramientas qu韒icas de la vida, las prote韓as, han sido optimizadas, modificadas y renovadas constantemente, creando la incre韇le diversidad que conocemos ahora. Los tres premiados con el Nobel de Qu韒ica de 2018 han logrado poner las riendas a esa fuerza de la naturaleza 玡n beneficio de la humanidad.

La estadounidense Frances H. Arnold, su compatriota George P. Smith y el brit醤ico Sir Gregory P. Winter son los 玴adres de la llamada 玡voluci髇 dirigida, la creaci髇 de prote韓as en laboratorio con los mismos principios, el cambio gen閠ico y la selecci髇, que utiliza la evoluci髇 natural. Con su trabajo, recuerda la Real Academia de las Ciencias de Suecia, se ha conseguido promover una industria qu韒ica m醩 ecol骻ica, producir nuevos materiales, fabricar biocombustibles sostenibles, mitigar enfermedades como el c醤cer metast醩ico y salvar vidas.

La mitad del premio se lo ha llevado Frances H. Arnold, del Instituto Tecnol骻ico de California en Pasadena (EE.UU.), la primera mujer en ganarlo desde hace nueve a駉s. En 1993, condujo la primera evoluci髇 dirigida de enzimas, prote韓as que catalizan reacciones qu韒icas. Desde entonces, ha refinado sus m閠odos, que ahora se utilizan habitualmente para desarrollar nuevos catalizadores. Los usos de estas enzimas incluyen la fabricaci髇 de sustancias qu韒icas m醩 respetuosas con el medio ambiente, como productos farmac閡ticos, y la producci髇 de combustibles renovables para un transporte m醩 ecol骻ico.

Terapia de fagos

La otra mitad del Nobel la comparten Smith, de la Universidad de Misuri en Columbia (EE.UU) y Winter, del Laboratorio de Biolog韆 Molecular en Cambridge (Reino Unido). En 1985, Smith desarroll un elegante m閠odo conocido como terapia de fagos, por el que un bacteri骹ago -un virus que infecta las bacterias- se puede utilizar para desarrollar nuevas prote韓as. En este caso, es el virus el que cura.

Por su parte, Winter us la misma f髍mula para impulsar una evoluci髇 dirigida de anticuerpos, con el objetivo de producir nuevos productos farmac閡ticos. El primero basado en este m閠odo, el adalimumab, fue aprobado en 2002 y se utiliza para la artritis reumatoide, la psoriasis y enfermedades inflamatorias intestinales. Desde entonces, la terapia de fagos ha producido anticuerpos que pueden neutralizar toxinas, contrarrestar enfermedades autoinmunes y luchar contra el c醤cer metast醩ico.

Como explican desde la academia sueca, 玡stamos en los primeros d韆s de la revoluci髇 de la evoluci髇 dirigida que, de muchas maneras diferentes, est trayendo y traer el mayor beneficio para la humanidad.

El pasado a駉, el Nobel de Qu韒ica fue para Jaques Dubochet, Joachim Frank y Richard Henderson por la creaci髇 de la microscop韆 crioelectr髇ica (cryo-EM), una tecnolog韆 revolucionaria que permite observar las biomol閏ulas como nunca antes se hab韆 hecho, lo cual es decisivo tanto para la comprensi髇 b醩ica de la qu韒ica de la vida como para el desarrollo de productos farmac閡ticos.

La Real Academia Sueca otorg ayer martes el Nobel de F韘ica a los estadounidenses Arthur Ashkin y G閞ard Mourou y la canadiense Donna Strickland por sus contribuciones en el desarrollo de unas herramientas de precisi髇 hechas de luz. Ashkin invent las pinzas 髉ticas para agarrar part韈ulas, 醫omos, virus y otras c閘ulas vivas y Mourou y Strickland desarrollaron un m閠odo para generar pulsos de l醩er incre韇lemente cortos e intensos, lo que ha permitido, entre otras cosas, las modernas operaciones con l醩er de miop韆.

El lunes, la semana de los Nobel se inauguraba con el de Medicina, que recay en el bi髄ogo estadounidense James P. Allison y en el m閐ico japon閟 Tasuko Honjo por sus trabajos en la inmunoterapia como estrategia contra el c醤cer.

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